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Les licornes, ont-elles vraiment existé ?

La licorne est un animal qui fascine, et ce, depuis l’Antiquité.

Si on a cru à son existence pendant de nombreux siècles, il est désormais admis qu’elle n’est qu’une créature de légende. Pour autant, est-ce que cela signifie pour autant qu’elle n’a jamais existé ? Réponse dans cet article.

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L’origine de la licorne

La licorne est mentionnée pour la première fois au Vᵉ siècle avant notre ère, en Grèce antique. De nombreux autres récits apparaissent ensuite et tous évoquent un animal doté d’une corne sur le front. Leurs descriptions diffèrent bien qu’ils évoquent plus ou moins une sorte de rhinocéros.

Au Moyen Âge, la légende de la licorne apparaît en Occident et la créature devient particulièrement populaire. Sa description s’uniformise : il s’agit désormais d’un cheval blanc doté d’une corne sur le front.

Son histoire apparaît dans l’art médiéval, on lui donne le pouvoir de guérison et le symbole d’innocence si bien que les contemporains croient en son existence. Les nobles cherchent même à se procurer des cornes de licornes pour leur pouvoir.

Une existence mise en doute

Au XVIIᵉ siècle, le narval est découvert. Les contemporains réalisent alors que la licorne ne serait qu’une simple légende, si bien que son existence est progressivement mise en doute. Pour autant, la licorne est dorénavant vue comme un simple mythe, elle reste populaire grâce à sa symbolique.

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Si le cheval unicorne n’a jamais vécu dans les forêts des royaumes occidentaux au Moyen Âge, cela ne signifie pas nécessairement qu’elle n’a jamais vécu. Grâce aux avancées des scientifiques, les chercheurs sont parvenus à découvrir une espèce préhistorique unicorne : l’élasmothérium.

Cet ancêtre du rhinocéros a foulé notre monde pendant plus de 2 millions d’années. Les créatures mesuraient plus de 5 mètres de long et pouvaient peser jusqu’à 4 tonnes.

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Les raisons de l’extinction de l’élasmothérium

L’élasmothérium a disparu à la fin du Pléistocène (39 000 ans avant notre ère). Son extinction est à mettre en corrélation avec la disparition de presque toutes les espèces d’animaux de plusieurs dizaines de kilos de toute la planète durant l’Extinction du Quaternaire.

La glaciation de notre monde serait la cause principale de l’extinction de ces créatures, mais l’Homme préhistorique a pu également avoir un impact sur leur disparition à cause de la surchasse.

Les premiers récits de la licorne

D’après les articles scientifiques les plus récents, l’espèce la plus évoluée, l’élasmothérium sibiricum (surnommée la licorne sibérienne), a côtoyé les premiers hommes. De nombreuses représentations sur des peintures rupestres évoquent d’ailleurs l’élasmothérium avec la corne sur le front.

L’histoire de l’existence de la licorne sibérienne aurait ainsi pu avoir été transmise de siècle en siècle et laisser son image dans la culture et la conscience collective jusqu’à figurer dans des récits qui sont parvenus à nos jours. Si la licorne n’a jamais existé en tant que cheval blanc avec une corne sur le front, d’une certaine manière, la licorne sibérienne est encore présente sur notre planète en tant que rhinocéros.